Uber研发无人驾驶:搬走大学机器人团队


 

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北京时间5月20日消息,据科技网站The Verge报道,今年1月,卡耐基梅隆大学国家机器人工程中心(以下简称“机器人中心”)的研究人员开始“失踪”。最初失踪的只是个别人员,其中主要是软件开发人员。后来整个团队都不见了,甚至包括该中心的主任。

机器人中心的研究人员并未真正失踪。就在不远处的一座经过重新装修的建筑中,打车应用Uber设立了一个研发机构。机器人中心的大多数人员都不知道的是,Uber已经启动了一项为期多年的研发项目,目标是利用计算机取代驾驶员。为此,它需要尽可能地获得外界帮助。

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Uber疯狂挖角

机器人中心一名工作人员称,“它招聘所有从事无人驾驶技术研发的人才——整个小组、整个团队的开发者、商品化专家,以及拥有知识产权的所有人才。”

Uber总共从机器人中心挖走了约50名工作人员,其中包括多名顶级人才。机器人中心一次性流失这么多人才是比较少见的,占到其去年年底时员工总数的约三分之一。被Uber挖走的许多人才都是顶级专家,其中包括自1997年起就一直在机器人中心工作的大卫·施塔格(David Stager),在机器人中心工作了近12年的让-塞巴斯蒂安·瓦卢瓦(Jean-Sébastien Valois),1997年起一直在机器人中心工作、过去4年半担任该中心主任的安东尼·斯坦茨(Anthony Stentz)。《匹兹堡商业时报》(The Pittsburgh Business Times)今年早些时候报道了他们离职的消息。

今年2月,Uber和卡耐基梅隆大学公布了战略合作关系,公布了联合研发地图、汽车安全和无人驾驶汽车技术的计划。匹兹堡市长威廉、佩杜托(William Peduto)当时表示,“这是城市和大学合作,为就业增长和社区发展创造机会的又一案例。”Uber和卡耐基梅隆大学当时曾承诺将在未来数周举行发布会,披露合作细节,但它们至今尚未兑现这一承诺。

4个月后,Uber迈出了第一步。昨天Uber公布了租赁5.3万平方英尺(4924平方米)办公室的计划,它距离机器人中心和Uber现有研究机构约1英里(1.6公里),将于今年年底前被改造成Uber新的先进技术中心。

合作或有负面影响

目前尚不清楚Uber在研究哪些项目,或哪些人在从事机器人中心的项目。Uber与卡耐基梅隆大学的合作包括“过渡期”,让离职的人员完成手头现有项目。这种不同寻常的安排让机器人中心的部分工作人员不满,因为这使他们与前同事之间的关系变得紧张。

上述机器人中心工作人员称,“这些人员的工作很宽松。作为卡耐基梅隆大学兼职员工,他们可以随意使用各种设施,但没有人检查他们的工作或他们获得的知识产权。他们是在为卡耐基梅隆大学工作?还是在为Uber工作?没有人知道。”

卡耐基梅隆大学高管多次拒绝就此事发表评论,但提及计算机科学学院院长安德鲁·摩尔(Andrew Moore)2月份发表的称赞与Uber合作的声明。摩尔当时表示,“我们期待着与Uber的合作,双方将联手解决现实生活中的问题,这些问题代表着科技、移动和人机交互交叉领域有趣的新挑战。”

Uber在一份声明中称,它期待与卡耐基梅隆大学的合作,期待搬进新的办公室,“我们一直致力于为先进技术中心寻找新办公室,最近在匹兹堡租赁了办公室。我们预计将于年底前启用新办公室,届时将举行发布会。我们期待着继续建立合作关系,与卡耐基梅隆大学密切合作。”

就在公布合作关系后不久,卡耐基梅隆大学机器人研究所主任马夏尔·赫伯特(Martial Hebert)在接受《匹兹堡商业时报》采访时承认存在这些正在收尾的项目,但强调从长远来看合作对各方都有利,“合作存在一些我们必须承认的消极影响,但也有重要的积极影响,Uber先进技术中心只是冰山一角。这表明,机器人作为一种产品,一个研究领域,已经发展成熟”。

Uber目标:在无人驾驶汽车方面占得先机

对于成立近20年的机器人中心来说,混乱和突然流失大量人才是全新的挑战。机器人中心的大多数项目来自外部客户,其中包括企业、美国航空航天局和军方。客户支付研究费用,双方研制出能转化成实际商品或许可给第三方的概念验证产品。与企业不同的是,机器人中心不会批量生产自己开发的产品。

批量生产则是Uber的目标。Uber与机器人中心合作的目的就是能在无人驾驶汽车及其技术方面占得先机。截至2014年底,Uber在全球范围内有16万名司机——未来数十年这些工作岗位可能被无人驾驶系统所取代。除比人驾驶汽车更安全外,通过剔除最大的成本——驾驶员工资,无人驾驶汽车还能大幅度提振优步的业绩。

无人驾驶汽车领域的竞争日趋激烈。谷歌计划2020年开发出适合上路行驶的无人驾驶汽车,特斯拉即将发布“自动驾驶”功能,并还在研发更先进的无人驾驶技术。卡耐基梅隆大学是Uber合作伙伴的不二之选:它在设计自动化系统方面有着骄人记录。

吸引机器人中心研究人员跳槽到Uber的一个可能的因素是资金。Uber不缺钱,最近有媒体报道称,Uber在进行新一轮融资,将以500亿美元的估值融资15亿美元。作为合作的一部分,Uber向卡耐基梅隆大学捐赠了一笔数目不详的资金。卡耐基梅隆大学没有就与Uber的合作发表评论,其中包括资金来往和研究成果的归属。

对于Uber而言,与卡耐基梅隆大学合作只是它寻求比对手做得更快、更好的另外一个注脚。挖走整个团队可能并不是它今年最引人注目的商业行为,但却给匹兹堡带来了深刻影响。

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